Az indiánok elűzése

A 19. század elején, miközben a gyorsan növekvő Egyesült Államok terjeszkedett a déli államokban, a fehér telepesek egy általuk akadályként tekintett dologgal szembesültek. Ez a terület a Cherokee, Creek, Choctaw, Chicasaw és Seminole nemzetségek otthona volt. Ezek az indián nemzetek a telepesek és sok más fehér amerikai véleménye szerint a fejlődés útjában álltak. A gyapottermesztéshez szükséges földterületre vágyó telepesek nyomást gyakoroltak a szövetségi kormányra, hogy szerezzen indián területeket.

A Tennessee-ből származó Andrew Jackson határozottan támogatta az indiánok elűzését. 1814-ben ő volt a parancsnoka azoknak az amerikai katonai erőknek, amelyek legyőzték a Creek-nemzetség egyik frakcióját. Vereségükkel a kreekek 22 millió hektárnyi földet veszítettek el Dél-Georgia és Közép-Alabama területén. Az Egyesült Államok 1818-ban még több földet szerzett, amikor Jackson csapatai – részben abból az indíttatásból, hogy megbüntessék a szeminolokat a szökevény rabszolgák rejtegetéséért – megszállták a spanyol Floridát.

1814 és 1824 között Jackson jelentős szerepet játszott a tizenegy szerződésből kilencnek a megtárgyalásában, amelyek a déli törzseket keleti földjeiktől fosztották meg nyugati földekért cserébe. A törzsek stratégiai okokból egyeztek bele a szerződésekbe. Ki akarták békíteni a kormányt abban a reményben, hogy megőrizhetik földjeik egy részét, és meg akarták védeni magukat a fehérek zaklatásától. A szerződések eredményeként az Egyesült Államok Alabama és Florida háromnegyede, valamint Georgia, Tennessee, Mississippi, Kentucky és Észak-Karolina egyes részei felett szerzett ellenőrzést. Ez azonban az önkéntes indiánvándorlás időszaka volt, és csak kevés kreek, cseroki és csoktavi költözött ténylegesen az új földekre.

1823-ban a Legfelsőbb Bíróság hozott egy határozatot, amely kimondta, hogy az indiánok elfoglalhatnak földeket az Egyesült Államok területén, de nem rendelkezhetnek tulajdonjoggal e földekre. Ennek oka az volt, hogy “birtoklási joguk” alárendelt volt az Egyesült Államok “felfedezési jogának”. A kreekek, a cserokiak és a chikászavák az ezzel járó nagy fenyegetésre válaszul olyan politikát vezettek be, amely korlátozta a kormánynak történő földeladásokat. Meg akarták védeni azt, ami megmaradt a földjeikből, mielőtt túl késő lenne.

Bár az öt indián nemzet már korábban is tett ellenállási kísérleteket, sok stratégiájuk nem volt erőszakos. Az egyik módszer az angol-amerikai gyakorlatok, például a nagyüzemi gazdálkodás, a nyugati oktatás és a rabszolgatartás átvétele volt. Ez érdemelte ki a nemzetek számára az “Öt civilizált törzs” elnevezést. Az asszimilációs politikát azért fogadták el, hogy megpróbáljanak együtt élni a telepesekkel és elhárítani az ellenségeskedést. De ez csak féltékennyé és neheztelővé tette a fehéreket.

Más próbálkozások során földjeik egy részét átengedték az Egyesült Államoknak azzal a céllal, hogy legalább a területük egy része, illetve a cserébe kapott új terület felett megőrizzék az ellenőrzést. Néhány indián nemzet egyszerűen nem volt hajlandó elhagyni a földjét – a kreekek és a szeminolok még háborút is indítottak területük védelmében. Az első szeminol háború 1817-től 1818-ig tartott. A szeminolok segítségére voltak a szökevény rabszolgák, akik közöttük találtak védelmet, és évekig velük éltek. A szökevények jelenléte feldühítette a fehér ültetvényeseket, és felszította a szeminolok legyőzésére irányuló vágyukat.

A cserokiak jogi eszközökkel próbálták megvédeni jogaikat. Védelmet kerestek a földre éhes fehér telepesekkel szemben, akik folyamatosan zaklatták őket azzal, hogy ellopták jószágaikat, felgyújtották városaikat, és földjeiket lepték el. 1827-ben a cserokiak elfogadtak egy írásos alkotmányt, amelyben szuverén nemzetnek nyilvánították magukat. Ezt az Egyesült Államok politikájára alapozták; a korábbi szerződésekben az indián nemzeteket szuverénnek nyilvánították, hogy jogilag képesek legyenek átadni a földjeiket. Most a cserokiak azt remélték, hogy ezt a státuszt a saját előnyükre fordíthatják. Georgia állam azonban nem ismerte el szuverén státuszukat, hanem állami földön élő bérlőknek tekintette őket. A cserokiak a Legfelsőbb Bíróság elé vitték ügyüket, amely ellenük döntött.

A cserokiak 1831-ben ismét a Legfelsőbb Bírósághoz fordultak. Ezúttal egy 1830-as georgiai törvényre alapozták fellebbezésüket, amely megtiltotta, hogy 1831. március 31. után fehérek az állam engedélye nélkül az indiánok területén éljenek. Az állami törvényhozás azért írta ezt a törvényt, hogy igazolja a fehér misszionáriusok eltávolítását, akik segítettek az indiánoknak az eltávolítással szembeni ellenállásban. A bíróság ezúttal a cserokiak javára döntött. Kimondta, hogy a cserokiaknak joguk van az önkormányzathoz, és alkotmányellenesnek nyilvánította, hogy Georgia kiterjesztette rájuk az állami törvényt. Georgia állam azonban nem volt hajlandó betartani a bíróság döntését, Jackson elnök pedig megtagadta a törvény végrehajtását.

1830-ban, alig egy évvel hivatalba lépése után Jackson egy új jogszabályt, az “indiánok eltávolításáról szóló törvényt” (Indian Removal Act) erőltette át a kongresszus mindkét házán. Ez felhatalmazta az elnököt, hogy a Mississippitől keletre élő indián törzsekkel kitelepítési szerződéseket kössön. E szerződések értelmében az indiánoknak fel kellett adniuk a Mississippitől keletre fekvő földjeiket, cserébe nyugatra fekvő földekért. Azok, akik keleten akartak maradni, a saját államuk állampolgáraivá váltak volna. Ez a törvény nemcsak a délkeleti nemzeteket érintette, hanem sok más, északabbra fekvő nemzetet is. A kitelepítésnek önkéntesnek és békésnek kellett volna lennie, és ez így is történt azon törzsek esetében, amelyek beleegyeztek a feltételekbe. A délkeleti nemzetek azonban ellenálltak, és Jackson távozásra kényszerítette őket.

Jackson hozzáállása az amerikai őslakosokhoz paternalista és pártfogó volt – úgy jellemezte őket, mint vezetésre szoruló gyerekeket. és úgy vélte, hogy a kitelepítési politika előnyös az indiánok számára. A legtöbb fehér amerikai úgy gondolta, hogy az Egyesült Államok soha nem fog a Mississippin túlra terjeszkedni. A kitelepítés megmenti az indiánokat a fehérek fosztogatásaitól, és olyan területre telepíti őket, ahol békében kormányozhatják magukat. Néhány amerikai azonban ezt ürügynek tekintette egy brutális és embertelen eljárásra, és hangosan tiltakozott a kitelepítés ellen.

Tiltakozásuk azonban nem mentette meg a délkeleti nemzeteket a kitelepítéstől. A choktawok voltak az elsők, akik 1830 szeptemberében aláírták a kitelepítési szerződést. Néhányan úgy döntöttek, hogy a kitelepítési törvény értelmében Mississippiben maradnak. De bár a hadügyminisztérium tett néhány kísérletet a maradottak védelmére, nem tudott mit kezdeni a földre éhes fehérekkel, akik elfoglalták a choctawok területét, vagy kicsalták őket a birtokaiktól. A rossz bánásmódba belefáradt choktawák többsége hamarosan eladta földjét, és nyugatra költözött.

A következő 28 évben az Egyesült Államok kormánya azért küzdött, hogy kikényszerítse a délkeleti nemzetek áttelepítését. A szeminolok egy kis csoportját 1833-ban kényszerítették egy kitelepítési szerződés aláírására, de a törzs többsége törvénytelennek nyilvánította a szerződést, és megtagadta a távozást. Az ebből eredő harc a második szeminol háború volt, amely 1835-től 1842-ig tartott. Az első háborúhoz hasonlóan a szökött rabszolgák az őket befogadó szeminolok oldalán harcoltak. A háborúban több ezer ember vesztette életét, amely a Jackson-kormányzatnak körülbelül 40-60 millió dollárjába került – tízszer annyiba, mint amennyit az indiánok eltávolítására szánt. Végül a legtöbb szeminol elvándorolt az új területre. A maradék keveseknek a harmadik szeminol háborúban (1855-58) kellett megvédeniük magukat, amikor az amerikai hadsereg megpróbálta elűzni őket. Végül az Egyesült Államok fizetett a megmaradt szeminoloknak, hogy nyugatra költözzenek.

A kreekek szintén elutasították a kivándorlást. 1832 márciusában aláírtak egy szerződést, amely megnyitotta alabamai földjeik nagy részét a fehérek előtt, de védett tulajdonjogot biztosított számukra a fennmaradó részen, amelyet felosztottak a vezető családok között. A kormány azonban nem védte meg őket a spekulánsoktól, akik gyorsan kicsalták őket a földjeiktől. A nincstelen kreekek 1835-re elkezdték ellopni a fehér telepesek jószágait és terményeit. Néhányan végül gyújtogatást és gyilkosságot követtek el a brutális bánásmód megtorlásaként. 1836-ban a hadügyminiszter katonai szükségszerűségből elrendelte a kreekek eltávolítását. 1837-re körülbelül 15 000 kreek vándorolt nyugatra. Soha nem írtak alá kitelepítési szerződést.

A chickasawok elkerülhetetlennek tartották a kitelepítést, és nem ellenkeztek. 1832-ben aláírtak egy szerződést, amely kimondta, hogy a szövetségi kormány megfelelő nyugati földet biztosít számukra, és megvédi őket a költözésükig. A fehér telepesek támadása azonban ismét túl soknak bizonyult a hadügyminisztérium számára, és az visszalépett ígéretétől. A csikaszawok kénytelenek voltak fizetni a csoktawoknak azért a jogért, hogy nyugati kiosztásuk egy részén élhessenek. Ők 1837-38 telén vándoroltak oda.

A cserokiakat viszont egy törvénytelen szerződéssel csalták ki. 1833-ban egy kisebb frakció beleegyezett, hogy aláírják a kitelepítési megállapodást: a New Echota-i szerződést. E csoport vezetői nem voltak a cseroki nemzet elismert vezetői, és több mint 15 000 cseroki – John Ross törzsfőnök vezetésével – tiltakozó petíciót írt alá. A Legfelsőbb Bíróság figyelmen kívül hagyta követeléseiket, és 1836-ban ratifikálta a szerződést. A cserokiak két évet kaptak az önkéntes kivándorlásra, amelynek lejártával erőszakkal eltávolították volna őket. 1838-ra mindössze 2000-en vándoroltak el; 16 000-en maradtak a földjükön. Az amerikai kormány 7000 katonát küldött, akik a cserokéket szuronyokkal szurkálva laktanyákba kényszerítették. Nem hagytak nekik időt arra, hogy összeszedjék a holmijukat, és távozásukkor a fehérek kifosztották az otthonaikat. Ezután kezdődött a könnyek útja néven ismert menetelés, amelynek során 4000 cseroki halt meg hidegben, éhségben és betegségben a nyugati területek felé vezető úton.

1837-re a Jackson-kormányzat 46 000 indián őslakost távolított el a Mississippitől keletre fekvő földjeikről, és olyan szerződéseket kötött, amelyek valamivel több ember eltávolítását eredményezték. Az öt délkeleti nemzet legtöbb tagját nyugatra telepítették át, 25 millió hektárnyi földet nyitva meg a fehér telepesek és a rabszolgaság előtt.